根据恩格斯的认识图式,个体人的发展是生物进化的历史和人类认识发展的历史的两个缩影。一个缩影是指生物的进化,从原生物演变到人类,经历了若干亿年;而胎儿在母体中队受精卵发展到降生为人只用了10个月的历程。即母胎中的人的发展过程高度概括地重演了生物进化的历史。另一个缩影是指人类文明发展史经历了几百万年才从蒙昧状态发展到文明时代,而一个人从出生时的一无所知到成为一个合格社会成员的智力发展历史,只不过20年左右,这一个人智力发展的进程也是高度概括地复演了人类认识发展的历史。

人所以能用10个月的时间重演生物进化的漫长历史,这是人所以为万物之灵的根本所在。人的认识所以能用20年左右的时间重演人类文明的漫长历史,这是因为人有教育这个传递社会经验的独特形式。

人类在长期的社会实践中,创造了两种财富:以物质形态表现出来的物质文化。即人的智力的物化或“对象化”和以语言文字形态记载下来的精神文化。这两种社会财富所以能得以保存,并世代相传地继续发展下去,不是靠人的生物遗传实现的,而是靠教育将这些人类认识的成果传递给新的一代实现的,这就是所谓的“社会遗传”。