虽然很多学科都在探讨功能的内涵,但社会学对功能的研究和认识无疑更为执著。在社会学中,一般都是基于结构与功能的关系来思考功能的内涵。尤其是社会学中极其显赫的学术流派——结构功能主义,更是对此情有独钟并卓有建树。在他们看来,结构决定功能,有什么样的结构,就会产生相应的功能。一个事物在功能方面的状况,取决于该事物的内部结构及其外部结构(即它与外部其他事物的联系)。

作为人类社会所独有的实践活动,教育由多种基本因素所构成,如教育者、受教育者、教育内容和教育手段等,其间的相互作用和影响,构成了教育活动的内部结构。一般而言,在教育内部,通常是山教育者借助教育手段,用教育内容去影响受教育者,促成受教育者的身心变化。因此,对受教育者身心发展的作出就成为教育的基本功能。

而作为社会的一个组成都分,教育与社会其他部分的联系以及它们之间错综复杂的关系则构成了社会的整体结构,这是决定教育与社会互动状况的外部结构。在整个社会系统中,教育通过对社会生产力、生产关系以及文化、人口等方面的多种影响,体现出自己的意义和价值。

简言之,教育功能主要包括对受教育者的作用以及对社会发展的影响这两个基本方面。这也就是所谓的教育“个体功能”和“社会功能”。