西方文化起源于古代希腊、罗马文化。在西方人中流传着一句谚语——“希腊是西洋文化之母”,表明了古希腊文化在西方文化中的重要地位。它是西方文化的描篮。

古代希腊,包括希腊半岛、爱琴海诸岛和小亚细亚西部海岸。希腊半岛是古希腊的主要领域,它分为北、中、南三部分。爱琴海是希腊文化、也是欧洲文化的发源地。爱琴海的范围:北起色雷斯,南到克里特,西起希腊本上,东达塞浦路斯。

东方的内陆文化与江河文化,可说产生于一望无根的平原中,政治文化易于统一,反之,爱琴文化——海洋文化,分散在几百个大小岛屿中,政治文化难以统一。幸亏有爱琴海的水把它们连在一起。所以说:“没有爱琴海就没有受琴文明”,就如同“没有尼罗河就没有埃及”一样。自古以来.埃及人把爱琴人视为“海中霸王”或“海上居民”。

希腊的自然环境为古代希腊创造了航海和经商的条件,很多城邦之间,一水相连,交通方便。天晴的时候,可以隔海相望。希腊的商业与殖民往往联系在一起。希腊山区产葡萄和橄榄等经济作物。制成葡萄油和橄榄油输出国外,不少地区产大理石、陶土,还有许多金屑矿藏,为手工业的发展提供了丰富的原料;加上希腊半岛不生产粮食,因此使希腊人早在公元前6世纪就有贸易活动,一方面对外销售其葡萄酒与橄榄油等,另一方面输入粮食等物。随着商业的发展,早期殖民也就开始。这使希腊人产生了冒险精神。

希腊的东南部与东方古代文明的埃及和西亚隔海相望,古代希腊人的航海,有利于吸收埃及小亚细亚的先进文化。