由于古希腊、罗马历处的开放的地理环境,有丰富的资源和矿藏,使得古希腊、罗马的手工业获得了快速的发展,海外贸易有极为便利的条件,商品的交换很早就出现了,这使其经济结构的主要特征,不同于中国长期封闭的自然经济,形成了开故式的商业经济。

古希腊文明早期约在公元前1700年,克里特文明的繁荣阶段,就有了较为发达的农业、手工业和海外贸易。农业上使用犁耕,农作物有大麦、小麦和大豆等。园艺作物有葡萄和甘龙等;手工业方面能够制造一种高头低舷的远航大船,克里特岛同爱琴海诸岛、希腊半岛、小亚细亚、腓尼基、埃及以及西部地中海地区都有密切的贸易往来,海外贸易已经成为克里特的经济命脉。

克里特岛上城邦较前大为增加,有“百城”之称。

迈锡尼文明时期生产力发展迅速,金屑冶炼和手工业品的制造达到并超过了克里特文明时期的技术水平。

公元前12世纪,希腊北部的多利亚人南下,毁灭了爱琴文明。前8世纪~前6世纪,在铁器时代的生产力推动下,希腊各地产生了数以百计的城邦国家,并以大殖民的方式将希腊文明传播至地中海各地。

希腊荷马时代,由于铁器的发明,促进了农业生产的发展,农业的发展既提供了较多的生活资料,也刺激了分工的发展。手工业已经脱离农业成为独立的生产部门,出现了金属制造、纺织、皮革、造船等行业,生产的发展导致商品交换的发生。当时的交换形式是以物易物。

雅典为代表的典型古希腊城邦,由于其优越的地理环境,山多地少、矿产丰富、沿海有良港、对外交通方便。使其工商业有了较快的发展,梭伦改革,提高了工商业奴隶主的地位,进一步为发展工商业开辟了道路。

在雅典的民主政治基础上,使希腊成为经济繁荣、政治民主、文化昌盛、国力强大的雅典超级城邦。

这样一开始西方人的经济结构不同于中国的自给自足的封闭的自然经济,形成了开放式的商品经济,当然这只是相对而言,尽管工商业有很大发展,各城邦包括少数工商业获得高度发展的城邦仍然保持着农本的特征,农业仍是当时经济的主导生产部门,农业人口仍然在城邦中占有较大比重。

但手工业从农业中分离出来,以及交换的普遍、特别是海外贸易的发展是中国古代社会所不具有的特点。