小说在历史的发展过程中,形成了众多的品类。明人胡应麟在《少室山房笔丛》中就将中国古代小说分为志怪、传奇、杂录、丛谈、辨订、箴规六类。而按照体式分,则有笔记体(日记体)小说和章回体小说;按照题材内容分,有城市小说、乡土小说、侦探小说、言情小说、武侠小说、科幻小说等。比较普遍的分类是按照篇幅和容量,将小说分为四类:长篇小说、中篇小说、短篇小说和微型小说。

长篇小说是容量最大的叙事性文学,字数一般在10万字以上,通常取材较大,视野较广,人物众多.情节丰富,线索复杂。它在反映生活和表现人物方面非常具有历史的纵深感,以“百科全书”式的方式反映广阔复杂的社会生活,揭示出一个时代社会生活的本质特征。如《红楼梦》就是中国封建社会尤其是有关清朝的百科全书。

中篇小说的篇幅通常在3—5万字之间,至多不超过10万字,介于长篇和短篇之间。但它不是长篇的简单压缩,也不是短篇的人为拉长。在情节设置和形象塑造方面比之短篇要从容充分,但比起长篇来,则情节显得集中学纯,中心紧凑.枝蔓不多。体裁本身没有优劣.至关紧要的在于如何依据内容来决定体裁。鲁迅的《阿Q正传》、谌容的《人到中年》、梅里美的《嘉尔曼》、路遥的《人生》、王蒙的《蝴蝶》、鲁彦周的《天云山传奇》、李存筷的《高山下的花环》、刘层云的《一地鸡毛》等.都是比较优秀的中篇。