在小说中,“背景即环境”。小说中的环境或背景,是指人物活动的历史背景、社会背景、自然环境和具体生活场所。小说以人物行动为描写的中心,就必然少不了对人物活动的背景的交代,少不了环境的描写。环境、背景是人物活动的舞台,是人物性格发展的土壤,因此环境描写是刻画人物性格、推进情节发展的重要手段。只有充分地、具体地交代背景和环境,才能全面展示人物性格形成的生活根据。

环境描写在小说中具有多方面的功能:

第一,环境描写对人物形象的塑造具有重要作用。具体来说,通过环境描写,可以交代人物身份,暗示人物性格,洞观人物心理。韦勒克和沃伦因此说.背景“可以看作是对人物的转喻性或隐喻性的表现”,所以巴尔扎克对伏盖公寓的描绘绝非离题或是一种浪漫笔调,而是使之成为表现拉斯蒂涅恐惧感和高老头落魄的舞台。《老人与梅》中,大海(以及巨鱼)与人的肉体、精神之间充满一种你死我活的巨大张力,大海因此成为表现“硬汉子”的重要背景。又如《红楼梦》中对秦可卿和宝钗卧室的描写,有助于说明秦氏的风流多情和宝钗的保守老成。环境描写也具有心理描写的功能,“一片风景就是一种心理状态”’“背景也可能是一个人意志的表现”,“可能成为意志的投射”,因此能帮助作家和读者深入到主人公的思想深处。

第二.环境描写有时也能成为情节推进的触媒和契机。如黛玉从扬州来到贾府,—石激起千重浪,关于黛玉的种种悲剧性情节由此展开。高晓声的《李顺大造屋》中情节发展的三个阶段就是二个不同的时代背景和社会环境,对解放前、“文革”、新时期三个环境的描写,成为情节发展的推动因素之一。