官能心理学是心理学史上的一个古老概念,其思想源泉可以追溯到古希腊的柏拉图和亚里士多德。中世纪是官能心理学占统治地位的时期,奥古斯丁和托马斯·阿奎那都是官能心理学的代表人物。奥古斯丁把灵魂或心灵官能划分为三种,记忆、理智和意志,其中意志官能是最根本的,制约着其它的心理活动。托马斯·阿奎那更多地接受了亚里斯多德的影响,认为在各种心理官能中.理智的官能居于最高地位。到了17世纪末18世纪初。官能心理学为德国哲学家沃尔夫、苏格兰哲学家黎德以及法国哲学家加尔所发展。沃尔夫把官能心理学系统化.创立了官能心理学体系。黎德把心灵划分为31种上帝赋予的官能。加尔则更进一步,把心理官能划分为37种,概括为精感官能和理智育能两大类。

尽管不同的官能心理学家对心理官能的划分有不少的分歧,但他们都持下列的观点:(1)人的心理(或心灵、灵魂)是由许多官能组成的,注意、知觉、记忆,推理、情感、意志、想像均属人心中的重要官能;(2)各种心理官能是心理活动的动力,是人们认识活动的先决条件;(3)心理官能一方面是天赋的,另一方面也有赖于后天的训练,犹如人体的肌肉一样;(4)各种心理官能是彼此独立发生作用的,训练也宜分开进行。