文学作品的主题,是作品所描绘的全部生活现象,亦即作品的整个形象体系所表现出来的中心思想,又称主题思想。主题是作品内容的核心,是作品的灵魂和统帅。任何文学作品都有主题思想,只是有的单纯、明确,有的复杂、隐蔽。一般说来,大型的文:学作品由于描写了广阔的社会生活,反映着复杂的矛盾与多种社会问题,它所表现的思想往往是多方面的、非常丰富的。但在共丰富的思想体系中,必然有一个贯穿全书.起主导作用的基本思想,对作品的全部内容起统率和制约的作用,这就是作品酌主题。主题思想不仅包括作品所描写的生活现象所具有的思想意义,而且还包括作者对这种社会生活的认识、评价和作者的理想,是两者的有机统一。

文学作品的主题与题材有着十分密切的关系。主题以题材为基础,并在题材的确定和提炼中形成,同时又寓于具体作品的题材之中,通过题材表现出来。而题材又要由主题来统率、受到主题的制约。例如鲁迅小说《祝福》的主题是暴露封建宗法制度和封建礼教的残酷本质,用以惊醒世人。这个主题就是从祥林嫂、鲁四老爷、柳妈、卫老婆子等一系列入物及其相互关系,以及祥林嫂二次丧夫、捐门槛、沦为乞丐等事件小表现出来的。离开了题材也就无所谓主题,没有主题,题材也联不成整体。