在文学作品中,主题和艺术形象也是辩证统一的关系。首先,主题要通过艺术形象来表现。文学作品的主题与理论文章的中心思想不同。理论文章的中心思想可以在文中用抽象概括的论述来直接说明;而在文学作品中,主题思想却离子作品整个题材之中,通过生动具体的艺术形象表现出来。因此,艺术形象塑造的成功与否,对主题的表现就有直接的、重要的影响。成功的艺术形象能够充分地、准确地表现主题,低劣的艺术形象不仅难以表现主题,还会损害作品的主题。

主题在不同的作品小有不同的构成情况。一般地说,篇幅简短的作品,题材包含的矛盾比较阅单,思想意义比较集中单纯,常常是单一的主题。例如鲁迅的《一件小事》,写一个人力车夫碰倒一个老年妇女,连忙将她扶起,并主动到巡警所受罚的高尚行为,表现了作者对劳动人民崇高品德的赞美和敬佩,对自身思想弱点的反省,由此增强了改造[日中国的勇气和希望。题材简短,主题单一,寓意深刻。有些长篇的大型作品,描写了广阔的社会历史生活,塑造了众多的人物形象,揭示了复杂多样的矛盾,提出了不少的社会问题。这类作品的主题思想就比较复杂,而且往往不只一个主题,存在着多主题的情况。但一部作品有几个主题,其中必有一个贯串全篇,统率整个作品处于中心地位的主题,称为“正主题”:围绕正主题而表现的其它主题称为“副主题”。