这可以从文学外在表现形式与内在存在形式两方面来说明。

所谓文学的外在表现形式,也就是文学反映生活的形式。人类的精神活动及其产品是多种多样的,科学、哲学、宗教、道德等等,文学只是其中的一种。总的来说,它们反映的都是生活,广义的生活;但反映的方式却有不同。别林斯基曾经指出:  “人们看到,艺术与科学不是同一件东西,却不知道,它们之间的差别根本不在内容,而在处理特定内容时所用的方法。哲学家用三段论法,诗人则用形象和图画说话.然而他们说的都是同一件事。政治经济学家被统计材料武装着.诉诸读者或听众底理智,证明社会中某一阶段底状况,由于某一种原因,业已大为改善,或大为恶化。诗人被生动而鲜明的现实描绘武装着,诉诸读者底想象,在真实的图画里面显示社会中某一阶级底状况,由于某一原因,业已大为改善,或大为恶化。一个是证明,另一个是显示,可是他们都是说服,所不同的只是一个用逻辑结论,另一个用图画而已。”别林斯基的这段话有把内容与形式割裂开来的倾向,但是它对文学与科学、哲学等的外在表现形式的区别的概括却是十分准确的:科学、哲学等用抽象的方式反映生活,而文学则是用形象的方式反映生活。两者之间的区别是比较容易理解的,这里不再展开。

所谓文学的内在存在形式,也就是文学本身的形式,换句话说,就是文学以什么样的形式呈现在大众面前。