最先提倡终身教育理论的是联合国教育、科学和文化组织成人教育局局长法国人保罗·朗格朗。他认为;数百年来,社会把个人的生活分成两半,前半生受教育,后半生工作,这是毫无科学根据的。教育应是个人一生中连续不断地学习的过程。今后的教育应当是能够在每一个人需要的时候以最好的方式提供必要的知识和技能。因此,对终身教育的解释是:“人在一生中所受的各种教育的总和。它改变了传统的教育观念,实行教育制度的一体化,认为教育应包括学放教育、学校教育、成人教育、继续教育等。其中既有学校教育.又有社会教育;既有正规教育,又有非正规教育。”教育不仅是授予学生走向生活所需要的知识,而且要发展学生的自学能力、以便将来走向社会能够独立获取知识。1965年,联合国教科文组织国际成人教育促进委员会讨论终身教育提案.决定把终身教育作为全部教育工作的指导思想。1972年,联合国教科文组织出版《学会生存》一书,使终身教育思想广泛传播。许多国家调整教育结构、改革学制以终身教育思想为指导。日本进行教育体制的第三次改革,明确宣布以终身教育为前景、规定中小学教育要成为“终身教育的基础”。瑞士、法国等国家以立法形式贯彻终身教育思想。

在终身教育思想推动下,继续教育被日益重视.成为学制体系中的重要组成部分。继续教育是指在接受完基础教育和职业技术教育之后,为适应知识与技术不断发展的要求,而继续进行的教育与训练。现代科学技术迅猛发展,要求人们接受教育不断延伸。据统计,按一个人一生工作45年计算,他所用的知识大约20%是职前在学校学的.其余的80%是在职后通过各种方式学习获得的,可见继续教育的重要。瑞典、联邦德国、美国、日本、南斯拉夫等先后颁布法律.通过法案.对成人接受继续教育的经费、假日、工资等作出规定.为开展继续教育提供保障,把成人继续教育纳入学校教育体系之中。