“以活动促发展”是活动教学的立论基础和实践切入点。历史上诸多教育家关于“活动”与“发展”关系的论述以及当代心理学特别是皮亚杰和列昂捷夫等人关于活动在人的认识、思维、个性等形成发展中的作用的研究,为活动教学的这一基本主张提供了充分的认识基础和理论依据。例如,早在19世纪,德国著名教育家第斯多惠在论及人的发展问题时就明确指出,发展与培养不能给予人或传播给人,谁要享有发展与培养,必须用自己内部的活动和努力来获得。皮亚杰在充分论证了个体的认识源自活动的基础上进一步概括道,个体的发展实际上就是练习、经验、对环境的作用等意义上的大量活动的产物。列昂捷夫则在研究人的意识、智慧与活动的关系的问时,对人的个性这一更为复杂的心理构成物的形成发展机制进行了揭示,指出,个性在任何方面都不是先于人的活动而存在的;个性也和人的意识一样,产生了活动。

活动教学对现代教学理论和教学实践的突出贡献之一,就是它将“活动”的概念引入教学领域,并将“活动”与“发展”紧密联系起来,鲜明地提出“以活动促发展”的教学主张。“以活动促发展”具有多种含义:首先,它意味着“活动”与“发展”是教学的一对基本范畴,“活动”是实现“发展”的必由之路。学生主体活动是学生认知、情感、行为发展的基础,无论学生思维、智慧的发展,还是情感、态度、价值观的形成,都是通过主体与客体相互作用的过程实现的,而主客体相互作用的中介正是学生参与的各种活动。其次,它意味着教育教学的过程是一个特殊的活动过程。教育的最终目的,是要实现教育对象的全面发展,而教育对象的发展,归根到底要靠他的自我作用,靠他在对象化活动中形成内在本质。