人本主义心理学诞生于20世纪60年代,是作为现代西方心理学两大派别——行为主义心理学和精神分析学说——的批判者的姿态出现的,因此又被称为心理学发展中的“第三势力”或“第三思潮”。人本主义心理学反对行为主义的机械论和精神分析学说的泛性主义,强调爱、创造件、自我实现、自主性、责任心等心理品质和人格特征的培养,同存在主义哲学等一起构成了现代人本主义教育的理论基础,对现代教育产生了深刻的影响。

马斯洛作为人本主义心理学的创始人,反对精神分析和行为主义的观念,强调入性基本上是好的,认为人是主动的,有选择的能力。他充分肯定人的尊严和价值,积极倡导人的潜能的实现。马斯洛认为,人天生具有一种蕴藏着无限潜能的内在自然,内在自然的充分展露就达到了自我实现。他把自我实现看作是人生的终极目标。

马斯洛认为,教育的任务就在于帮助人们满足这种最高的需要。他说:“教育的功能、教育的目的——人的目的,人本主义的目的,与人有关的目的在根本上就是人的‘自我实现’,是丰满人性的形成,是个性能够达到的或个人能够达到的最高度的发展。”为了进一步说明自我实现的教育的目的,马斯洛把教育划分为外在教育和内在教育。外在教育以行为主义为基础,强调向学生传授工业社会所需的知识,关心知识授受效率。马斯洛在肯定外在教育的社会价值时,同时指出外在教育使学生缺乏创造性,漠视学生的内心世界,难以达到自我实现。