教育作为社会生存、延续和发展的手段,作为物质再生产和人类自身再生产的手段,它存在于历史的任何时期。从这种意义上讲,它是一个永恒的范畴。只要人类社会存在,它将永存于社会生活之中。然而,教育又是一个历史现象,因为教育目的、教育内容、教育形式、方法等,又总是在变化着的。使一个时期的教育,本质上区别子另一个时期的教育,这种变化的根据何在,动力何在人们进行了不同的分析和说明,并对教育发展的历史,进行了不同的分期。

关于教育的历史分期有几种不同的理论观点。以生产关系为根据和标志的教育发展的历史分期生产关系是人类社会员基本和最原始的关系,它对其他社会关系具有制约作用,对教育也有制约和定性作用。根据生产关系所确定的不同的社会经济制度和社会政治制度,将教育分为原始社会的教育,奴隶社会的教育,封建社会的教育,资本主义社会的教育,社会主义社会的教育。这种划分是教育史和教育学界传统的历史分期。

以生产力为根据和标志的教育发展的历史分期这种主张是从生产力的角度看问题,认为人类社会可以划为了两大阶段:使用手工工具为标志的古代社会和使用机器生产为标志的现代社会。相应地,也可以把教育划分为古代教育和现代教育。古代教育包括原始社会的教育和古代阶级社会的教育。现代教育包括资本主义教育和社会主义教育。古代教育又可分为古代劳动者的教育和古代学校教育。古代学校教育可以归结为统治术的教育或思想统治的教育。现代教育的本质和职能之一是它的生产性。这种划分的意义在于从整体角度揭示了教育发展的动力和它的社会职能,突破了教育仅为生产关系制约的局限性。但这种划分历史时期跨度太大,显示不出教育在发展过程中自身呈现出来的许多特征。