近代中国,在西方教育思想和教育制度的强烈冲击和影响下,松散的封建教育体系逐步向“制度化教育”演变。我国的现代学制始于清末1902年的“壬寅学制”(未实施)和1904年的“癸卯学制”。该学制已经把学校教育规划为:小学堂、中学堂、高等学堂和大学堂三段,普通学堂、师范学堂、实业学堂三类,而且对实业学堂规定尤为全面,有初等、中等、高等实业学堂及其专攻料,还有实业教员讲习所。之后,1912至1913年“王子癸丑学制”以及1922年的“壬戌学制”几经修改,在称谓上改为实业学校、职业学校等,但学制三段、三类的基本框架设有大的变化。

新中国建立初期,1951年8月中央人民政府政务院颁布了《关于改革学制的决定》,对旧学制进行了彻底的改造。1951年新学制,主体方面继承了传统分支制的特点,吸取了老解放区和苏联学制的经验。新学制本着积极地改造旧教育,迅速发展新教育,为国家建设快出人才的目的,从学制上解决了广大劳动入民子女受教育,特别是工农干部学校和各种补习教育在学制中没有应有的地位等问题,突出技术学校在培养国家建设人才方面的作用。新学制分成两大系统、四个系列,一个系统是常规教育系统,在小学以后又分为普通中学(分初、高两级)和中等职业学校两个系列;另一个系统是非常规教育系统,也是成人教育系统,分成两个系列,一个系列是工农速成初等学校和工农速成中学,分别与常规小学和中学对应,一个系列是业余初等学校、业余初级中学和业余高级中学,与小学、初中、高中相对应。经过几年的实践和调整,1958年以后,中等教育主要有三类学校:第一类是全日制学校;第二类是半工半读学校;第三类是各种形式的业余学习学校。此后,学制改革试验在全国纷纷展开,试图探索真正符合我国国情的学制体系。“文化大革命”期间,教育受到极大破坏,学制改革也陷入混乱状态,职业教育在学制中基本上被取缔。