在中国教育文上,关于教育目的的主张,可以找到不同的回答,在古代社会,夏、商、西周建立和发展了奴隶制国家,在文教政策上实行政教合一、宫师合一。以此为出发点,夏以武取士,重武;商,以乐取士,媚神;西周,以礼取士,敬天保民。《大学》里“大学之道,在明明德,在亲民,在止于至善”。教育目标在于培养“君子”。在整个封建社会小,各朝各代的文教政策虽然不同,教育的目的也有一定的差异,但在总体上都体现了孟子提出的“明人伦”的主张。

在近代社会中,清政府于1901年正式规定教育宗旨为“忠君、尊孔、尚公、尚武、尚实”。1912年,南京临时政府公布了“注重道德教育,以实利教育,国民教育辅助之,更以美感教育完成其道德”的教育宗旨,这可以说是个国近代社会中第一个具有资产阶级民主主义性质的教育目的。

鸦片战争以后,有些人看到了小国教育的弊端,提出了新的教育目标。曾国藩提出了教育目标是培养在义理、辞章、经济、考据上圆满发展的人格。

张之洞提出教育目标是“保国、保教、保种”。

梁启超提出教育目标是使人“学做现代人”。

蔡元培提出教育目标是注重道德教育,以实利教育,以实利育辅之,更以美感教育完成其道德。

在新中国的历史上,教育目的也不是固定不变的,出现了多种提法,其中最具代表性的是1957年2月27日,毛泽东同志在国务会议的演说中提出:“我们的教育方针就是使受教育者在德育、智育、体育几个方面都得到发展,成为有社会主义觉悟的、有文化的劳动者。”。这个方针是毛泽东同志根据马克思主义关于人的全面发展学说和我国社会主义革命建设的实际,总结了国内外的经验教训提出来的。这一日的在1958年中共中央国务院的关于教育工作的指示中作了明确的规定,成为新中国最早的教育目的。