现代心理学的发展是以文艺复兴为契机、同人文主义教育思潮分不开的。人文主义教育家和教育思想家当时遍布了整个欧洲,其中比较著名的有意大利的维多利诺、康帕内拉,荷兰的伊拉斯谟.法国的拉伯雷、蒙田,英国的莫尔等人。他们的种族、宗教信仰、社会经济地位和文化环境各不相同,因此他们的人文主义教育观也各有所异。尽管如此,他们在体现着人文主义教育特质的问题上有着共同的见解:教育要尊重儿童;教育要适应自然。他们重新倡导了亚里士多德的教育主张。

这种教育要适应自然的人文主义教育思想被后来的夸美纽斯和卢检大大地发展了。夸美纽斯在其名著《大教学论》中明确提出;“教导的恰当秩序应当从自然中去借来,不能受任何障碍”,把人的发展过程同自然的变化过程作类比,得出了许多重要的至今仍显示着理性光辉的教育原则和思想。卢梭在其教育名著《爱弥尔》中提出了系统的“自然教育”理论。他把“自然的目标”作为“教育的目标”,强调“人的教育”、“事物的教育”必须服从于“自然的教育”。他要求教育者们深入地研究儿童的“自然状态”,按照学生的年龄去对待他。卢校根据他对儿童身心发展的自然进程的理解,将儿童的教育划分为四个阶段:0–2岁阶段;2-12岁阶段12-15岁阶段和15-20岁阶段。每个阶段都施以不同的教育内容,采取不同的教育方法。如果说夸美纽斯的“自然”还带有神学色彩的话,那么卢梭的“自然”就接近于心理学范畴了。