与中国传统文化中,重视家族的利益、重视道义(即社会公利)的价值取向不同,西方人注重个人利益的满足,我们招它概括为利己主义的价值取向。早在古希腊时代,道德和法律就重视保护个人的财产权,到18世纪,启蒙思想家,从资产阶级利益出发,从理论上提出“人的本性是自私”的,以此为根据论证以利己主义的合理性。法国启蒙思想家爱尔维修说过:“自从我们幼年起就铭刻在我们心灵的唯一情感,是对我们自己的爱。”“不管人们的教育有多不同,这种感情在他们身上永远一样:在任何时代、任何国家,人们过去、现在和未来,都是爱自己甚于爱别人的。”爱尔维修根本不相信有为别人牺牲自己的人,甚至不相信有为别人的美德。

一位附庸风雅的贵妇人,读了当时法国广为流行的爱尔维修的著作《论精神》后很中肯地评价说,作者是“一个揭穿了一切人的秘密的人”。一名叫圣耶伯尔的资产阶级思想家也说:笛卡尔发现了人,爱尔维修使我们认识了人,他拨开迷雾暴露出人的真面目。那么,一切人的秘密和真面目是什么呢?即人的本性是利己的。

应当承认,启蒙思想家们也很重视利他、博爱,甚至提出以社会利益作为道德评价的标准。但是,从本质上来看,利他也好,博爱也罢,者是为了更好地利己。利他或博爱是手段,而利己是最终日的。霍尔巴赫毫不掩饰地说:“人为了自己的利益,应当爱其他的人,因为他们是他的存在、他的保存、他的快乐所必需的。爱别人.就是爱那些使我们发现我们的幸福与此相联系。”爱尔维修也明确指出:“对于别人的爱,在人身上也只不过是爱自己的结果。”他主张在公益中求个人幸福,以利己为核心,反对牺牲个人利益,认为“那些为了公众利益牺牲自己的癖好和自己的强烈情欲的人,并不是具有美德的人,这样的人是不可能有的”。这是一种典型的个人本位的利己主义道德观。