在如何教育的问题上,教育史上一直存在着两种不同的对立倾向:一种倾向强调主内的、自律的方法;另一种倾向强调主外的、他律的方法。这两种倾向在教育史上有过不少的争论。研究每一种倾向的心理基础,有助于更深刻地理解争论的性质,认清每类方法的局限性和两类方法之间的互补性,从而实现教育方法的最优化。

主内和自律的方法有着悠久的历史渊源,最早持这些观点的有我国的孔子、孟子,西方的苏格拉底、柏拉图等人,近代的理性主义教育家和现代的进步主义、存在主义和结构主义教育家也大抵持这种观点。尽管在不同历史时期和不同文化背景下,主内和自律有着不同的哲学基础,具体方法也不尽相同,但它们所依据的心理学前提却大致是相同的。

认为人的心理活动不是消极被动的而是积极主动的,心理活动的向度和强度直接影响到学习行为的激发、维持与协调。用杜威的话说:“在儿童本性的发展上,自动的方面先于被动的方面。”

其次,认为心理活动是自主的、可控的。人作为一种理性的动物,能够而且理所当然应当自主地控制和调解自己的心理活动。心理活动在本质上是自律的而非他律的。

再次,认为心理活动积极主动性的加强和维持有赖于环境条件的激发,心理活动的水平同环境条件的性质有关。