教育理论的发展、实质在于教育观念的更新。而观念的转变又为教育改革和教育理论研究的深入发展起着渗透、开路作用。如果说现代科学技术的发展促进了从赫尔巴特以教师为主、以学习系统科学知识为主,以课堂系统讲授为主的传统教育观,向杜威的以儿童为主,以学习生活直接经验为主,从活动中学习的方式为主的“进步主义教育观”的转变,那么现代科技的发展则是在从“科学主义。向“入文主义”转变以及二者趋于结合中发挥了重要作用。正是基于现代科技发展状况而使“科学主义”和“人文主义”成为当代西方两个基本的教育思潮。两个思潮的分化、对立、渗透、融合交织而构成现代西方教育哲学的总体轮廓。

从18世纪以后,随着科学技术的发展所显示出的科学技术对人类生存、发展的重要性,逐渐形成为一种思潮,主张按照自然科学的观点和方法看待一切,观察一切。认为科学是合理性的唯一形式,人的价值问题被排除在科学领域之外,这就是所谓的“科学主义”思潮。反映在教育观点上,主张以社会发展为着眼点,教学中强调学习科学、数学、外语及学术课程,主张教学要重视概念、原理、问题解决以及基本技能训练,强调的是知识的、认知的、分析的、逻辑的、思辩的理性方面。

正是现代科学技术发展对社会影响的二重性,在生产力高度发展的同时所带来约对人类生存、发展的威胁,如人口危机、粮食危机、资源枯竭、能源危机、生态失衡、环境污染一系列严重问题,促使了“人文主义”思潮的发展。“人文主义”主张探讨人生价值和自由,认为是科学理性的膨胀压制了人的生命本能,阻碍了人的能动性、创造性的发展。因而提出要以人的个性发展为出发点,强调对人的信任、尊重,强调个人的兴趣、情感、自信心、自制力及参与意识,强调的是综合的、整体的、直观形象的“人格发展的非理性方面。