发放思维是由美国心理学家J.P.吉尔福德首先提出来的。在传统的智力研究中,人们把智力因素分为感知因素、记忆因素和推理因素等。到了五十年代又产生了以记忆能力、问题求解能力、判断(评价)能力和创造思维能力组成的新的划分方法。以后又继续有新的因素被提出。在吉尔福德看来,除记忆能力和评价能力以外,其他因案都必须重新确定。他认为创造思维的能力是与发散思维密切相关的,而发散思维具有三个特征,  即流杨性、变通性和独特性。为了把发散思维从人们对“思维”的常规理解白区分出来,吉尔福德把发散思维称作发散性加工。并做出如下定义,发散加工就是“从已有信息中产生信息,可能包括迁移,它强调得自于同一资源的产生的变化和数量”。可见发散加工是信息通过迁移的再生产,而再生产的能力是以同一信息源所能产生的信息的变化和数量来衡量的。由此可见,发散加工只是创造思维能力的过程和量度,而不是创造思维的成果,因为发散性加工只为创造思维提供了思维方向的各种可能性,并没有为思维成果提供必然性。发散加工只有经过收敛加工才能提供创造思维的产品。

收敛性加工是在发散性加工过程中,当信息输入充分,发放加工所产生的各种可能性命已经包含有用的方案,这时人们需要通过严格的逻辑推理,确定满意答案,以求问题的解决的一种思维加工过程。对于许多工程学科、各种数学问题以至法律学等问题的解决,只有通过严格的逻辑推理的加工,才能取得满意答案。