人物活在行动中,一连串的行动反映在小说中就是故事,就是情节。按照高尔基的意见,情节是“人物之间的联系、矛盾、同情、反感和一般的相互关系——某种性格、典型成长的历史”。而按照英国福斯特的观点,情节是按照因果关系组织起来的一系列事件,他进而区分了“故事”和“情节”,认为故事是按照时间顺次组织起来的事件,而情节是按照因果关系组织起来的事件。他的一个著名例子是:国王死了,不久王后也死了,这是故事;国王死了,不久王后因此伤心而死,这就是情节。无疑,这里福斯特对“故事”的看法是比较狭窄的,不符合我们一般对“故事”的观点;他对“情节”的看法也比较严格,但是新颖而且具有启发性。我们假若从比较广泛的意义上来看“情节”,它就是一系列的人物行动,是事件的序列,也是故事的组成部分。事件、细节都包含在广义情节的范围之内,故事则是由一个个情节组成的。

任何小说都不可能只有一个单薄情节,而是应该有在连贯性和完整性方面程度不一的情节系列。即使是短篇小说和微型小说,其篇幅也足以容纳一个较为完整的故事或情节。西方现代派和中国先锋作家写作小说时都出现过淡化情节的现象,但谈化不是灭亡.其中仍有断断续续的情节片断。整个地看作品,这些片断仍有其连续性和完整性,足以用来交代人物命运的演进。