认知心理学是本世纪60年代伴随着美国行为主义心理学的危机而产生的,代表着当前西方心理学发展的方向。由于认知心理学家的大量研究都集中在个体认识活动的产生和发展上,所以对于教育研究有着较为直接的贡献。

让·皮亚杰是新结构主义认知心理学的代表人物。他的发生认识论关于儿童认知发展阶段的理论,受到世界各国学术界的高度重视,对世界幼儿和中小学教育的改革发生了极大的影响。

皮亚杰认为,认识就是主体用他独特的认知结构去作用客体,于主体和客体之间达成一种平衡状态,实现这一平衡状态的心理要素包括因式、同化、顺应和平衡四个方面。因式是指动作的结构或是组织,这些动作在相同或类似的环境中由于不断重复而得到迁移或概括;同化是指主体用已有的认知结构去概括客体材料,充实结构内容;顺应是指当主体已有的认知结构不能同化客体时,结构本身就要自我调整以适应虾境;同化和顺应之间的相对稳定及和谐的过程就是平衡。四种要素持续不断的作用推动主体的认知结构不断地由一个阶段发展到另外一个阶段。不同阶段之间不仅有量的不同,也有质的变化。

皮亚杰将儿童认知的发展依次分为四个阶段:感觉运动阶段、前运算阶段、具体运算阶段、形式运算阶段。感觉运动阶段是婴儿认知的萌芽阶段,儿童凭自己的动作去接触和认识外界事物,出现动作思维。