文学作品的主题是作家认识生活的结果,是作家对现实生活的观察、体验、分析、研究以及在题材的提炼和开掘中所获得的思想结晶。高尔基说:

“主题是从作者的经验中产生,由生活暗示给他的一种思想,可是它蓄积在他的印象里还未形成,当它要求用形象来体现时,它会在作者心中唤起一种欲望——赋予它一个形式。”

主题来源于社会生活,体现于作品的形象中,包含着生活的客观意义和作家的观点与态度。而社会生活总是一定历史时代曲社会生活,在阶级社会里,作家总是一定阶级的人,这就不可避免地使文学作品的主题具有阶级性和时代性。

主题的阶级性体现为作品思想的阶级倾向性。即作家站在一定的阶级立场,按照一定阶级的观点和情感意志做出的是非判断和表示的爱憎态度。上一节讲到的《水浒传》和《荡寇志》两部小说的主题思想的倾向性就完全相反,《水浒传》赞扬同情农民起义而反对封建统治阶级的腐败;《荡寇志》却污蔑、反对农民起义而歌颂、维护封建专制制度,它们各自的阶级性是十分鲜明的。

文学作品的主题还具有鲜明的时代性。由于不同历史时代社会生活的发展变化,不同时代的作家有不同的思想认识,因而即使写作同类题材的作品,其主题思想也会显出时代的差异。《水浒传》和当代作家姚雪堰的《李自成》,同是写农民起义,而主题思想就有很大的差别。《水浒传》虽然揭露北京胡廷的政治腐败、“官逼民反”的社会现实,赞扬农民起义,但它所宣扬的‘替天行道’与“忠义”思想就明显地反映着时代的特点和局限性。而《李白戊》的作者却以历史唯物主义观点去反映封建社会的主要阶级矛盾和阶级斗争,通过艺术形象,揭示明朝末年农民起义的必然性与失败的根本原因。这些都是《水浒传》的作者在当时的历史条件下不可能达到的。