中国有世界上最为悠久的私学传统,1949年前,除台湾省外中国共有注册中学4045所,在校生103 9万人,其中公办1778所(占44%),在校生63.62万人(占61.2%);民办中学2267所(占56%),在校生40.28万人(占38.8%)。高等学校227所,其中公立138所(约占61%),在校生约占73.1%:私立大学65所,约占29%;教会大学24所,约占10%。当时公私立学校基本上是平衡的。后来在国家统揽统包一切教育的大背景下,中国的私立学校经历了调整、消失、恢复、发展的坎坷历程。学校曾作为生产

资料的一种也必须进行社会主义改造,收归公有。

1978年后,非公有经济发展与人们日益增长的教育需求结合为私人办学的恢复、发展提供了社会、文化和经济基础,但长期以来仅仅将它当作“拾遗补闭”(1978一1991年)、“国家办学的补充”(1992—1996年),未能给予私立学校平等的合法地位。

1997年7月31日,国务院第226号令颁布《社会力量办学条例》。这是1949年后中国颁布的第一个有关民办教育的行政法规,一方面确立了民办教育的法律地位和“积极鼓励、大力支持、正确引导、加强管理”的工作方针,要求“改变政府包揽办学的格局,逐步建立以政府办学为主体、社会各界共同办学的体制”:另一方面又要求社会力量办学以职业教育、成人教育、高级中等教育和学前教育这些公办教育的边缘为发展重点,并提出到2010年“基本形成公办学校与民办学校共同发展的新格局”的体制改革目标。