对于非英文母语人士来说,正确使用不可数名词或物质名词,可能会是一大挑战。可数名词,例如dog在英文中可写成复数型态:「I have three dogs」,但不可数名词在英文中无法被细数。不可数名词在文法上属于单数名词,前面通常可以搭配some、any、a little、much等字眼,但不能使用a、an等不定冠词。

若要指称某个特定的物品,可以在不可数名词前面加上定冠词the,但通常不可数名词前面不会加任何冠词。

不可数名词之所以通常无法被细数,是因为英文母语人士认定这类名词无法被一个一个数出来。英文母语人士通常将不可数名词视为某种单一概念或是无法被分割的物品。因此,若您的语言里面没有可数与不可数名词的分别,很可能会造成理解上的困难。

学术写作中经常使用的不可数名词包括:research、information、advice、equipment。

由于这类名词通常在文法上属于单数名词,使用时可能出现这些常见错误,下方例句改写自华乐丝近期编修的稿件:

(a) A previous research determined that addiction to heroin is widespread in this community.
(b) Informations concerning this problem can be found on the ministry’s official website.
(c) On the basis of these results, we have the following advices.
(d) Our equipments were purchased domestically.

由于英文母语人士将这类不可数的概念视为单数或不可分割的名词,因此将它们写成可数的复数型态是不正确的用法。若您打算将上述这些不可数名词用在学术写作或研究计划书上,其实也可以使用其他的方法改写。以下列出几种正确使用不可数名词的情况,由「数量最不精确」讨论到「数量最精确」的例子:

1. 保持单数型态:

若您不需要表明数量,可直接保留不可数名词的原始型态。例句(b)可以直接改成「Information concerning this problem can be found on the ministry’s website」,由于英文母语人士将information视作一个抽象概念,而不是某个项目,因此这个例句中,网站所提供的信息量多寡并不重要,所以使用不可数名词便足以完整表达意思。

2. 加上数量信息:

若您在撰写论文时必须为某个名词加上数量信息,这时可以使用量词,也就是「用来为名词补充数量信息的词汇」。如前所述,英文母语人士并不会将不可数名词视为可独立分割的单位,因此这种名词的数量信息是属于广义的数量(amount),而不是精确的数目(number)。

一般而言,用来修饰复数可数名词的量词,也能修饰不可数名词,这类量词包括:some、any、much、hardly any、all、no。以例句(c)来说,我们可以使用上述任何一个量词来将句子修改为正确用法:「On the basis of these results, we have some advice as follows」。不过,这个方法只有加上一个概略性的描述用词,尚未真正附上明确的数量信息。

3. 表明数量:

撰写论文时,有时可能得精确写出某个名词的数量信息。举例来说,假设您使用的研究设备(equipment)包括三个培养箱、两台显微镜、一个高压灭菌器。您在equipment前方应使用pieces of作为量词,例如下面这个例句:

「Four pieces of equipment were purchased domestically, whereas two were purchased from the EU」

此外,pieces of是一个满好搭配的词汇,可用于修饰本文列出的四种常用不可数名词,例如:

a piece of advice、a piece of research、a piece of information

值得一提的是,某些名词在特定情境下同时是可数与不可数名词。若将某个可数名词改为不可数名词,语意也可能会有些许不同;例如在「Life is precious」这个例句中,life是不可数名词,因为它代表的是抽象概念,而不是具体物品;在「This is a fulfilling life」这个例句中,life是可数名词,因为它很明确指的是某个人的人生。

「同时属于可数与不可数名词」是一种容易令人混淆的情况。若要厘清这种状况,其中一种有效方式是查阅研究领域的前人文献(注:literature也是不可数名词),以便判定某个名词是可数或不可数名词。当然,若要正确判断名词是否可数与否,使用一本好字典也是不错的方式。