马克思指出,生产工具是衡量人们控制自然、生产力发展水平的尺度,同时也是社会生产关系指示器。人类在社会生产实践中,将生产工具不断地加以改进,促进生产不断发展。经过十六世纪中叶到十八世纪末的二百多年的手工工场的发展,逐渐地开始使用机器生产。机器生产代替手工生产,这是人类发展史上的伟大变革,它标志着古代生产进入了新的历史时期。机器生产从十八世纪未到十九世纪初以蒸汽机为标志的欧洲产业革命起,经过十九世纪末二十世纪初的电力应用生产的第二次产业革命,到了现在,人类已经进入了以电子、生物工程、激光等新技术在生产上应用的新时期。机器生产,虽然只有短短的二百多年,然而却推进了社会生产力的巨大发展,推进了人类文明的进步。

机器生产是以科学技术为基础的生产,是科学化的生产,社会化的生产,是生产过程不断更新,效率加速提高的生产。这种生产引起和决定了劳动力状况的重大变化。不仅引起劳动力结构的变化,而且要求劳动力必须具备一定的生产知识,必须掌握一定的机器生产技术,否则就不能从事生产。而这种知识和技术的取得,仅靠在劳动实践中直观的感受,或师徒制的工匠式的传授方式,是不能掌握的。因此,就出现了一种新型的学校——专门的职业学校。这就使教育进入了近代阶段。近代教育的出现,既包涵着对古代学校教育的改造,同时又建立了各种适应生产发展的专门的专业学校。这种新的学校教育的特点,是以适应社会生产和社会发展的需要为轴心的多层次的教育体制的建立。它的基础是机器生产和科学技术,教育的中心任务是传授科学文化知识。